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: Interview with José Miguel de Prada Poole. Quaderns #262, 2011.

Q. In this issue of Quaderns we want to broach the subject of infrastructures at a time when a dysfunction has arisen between the time it takes to produce architecture and the time of its use. In recent years, airports have been built which now lack sufficient passengers. In this sense, we wanted to recover architectures capable of solving this dysfunction between the time of production and of consumption, as happened with the Instant City of 1971.

PP. The Instant City is an “inflastructure”!

If you are interested, I also have a design for a city of 3 million inhabitants. It is built at 48 metres above the ground, respecting what happens underneath it, the territory. It is demountable and has a weight of 50 kg/m², structure included!

Q. Nowadays the weight of buildings is being considered once more as a relevant factor… in the 1920s, in magazines such as ABC, there was a defence of lightness and essentiality …

PP. Yes, this is a subject that has always concerned me. In 1971 I took part in a competition to design schools for depopulated areas, for that reason they had to be reusable, so that when there were no more children, you could take the building elsewhere. All the façades were made of sheet metal, and the windows were the same as those installed in buses. Cold profiles were used and everything was screwed together to allow easy dismantling. It weighed practically nothing!

Q. When did you start working with inflatables?

PP. I started at architecture school in1954-55 approximately. I had already seen some ideas by Fuller… at that time I was interested with “less” things: less weight, less structure, less money… so the one idea I could work with was inflatable structures. Then I teamed up with an awning-maker, to start producing industrial units. I produced numerous designs for units. We did one for Astilleros Españoles in Cádiz which measured 33 metres wide by 180 metres long. I remember it folded up into just three packages of canvas measuring 2.5 x 2.5 x 2.5 metres.

Then I was invited to the MIT, at the time that Thomas Herzog was there, and he would later write one of the benchmark books on inflatables. While there I worked on projects of that type, including greenhouses.

Q. While in the United States did you have any contact with groups such as Ant Farm?

PP. No. When I started, the only pneumatic structures that existed were those by Walter Bird. Prior to that there was a patent for very heavy infrastructures made of tarred canvas. Later, during the Cold War, many radar antennas were built but, due to solar radiation, the antennas warped, losing reliability. So they decided to cover them, but Fuller’s domes were not suitable: the metal structure affected reception. Then Walter Bird invented a system using pneumatic structures.

I had seen some of those things… I started doing numbers.

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Q. And how did the Instant City project begin?

PP. One day I received a letter from an “Ad Hoc Committee”. The group was formed by students. Fernando Bendito, Carlos Ferrater and others. I don’t know if it was really Luis Racionero who talked to the congress organisers, or it was the organisers who reached an agreement with him. But around that time, Luis was fascinated by his recent trip to the USA, where he had come into contact with underground movements on the West coast.

Q. … and the idea of an instantaneous city?

PP. For some years I had had a certain idea in mind. When I was finishing my architecture degree, the tourism activity that later boomed was just beginning. Beaches, previously quiet and bare, had been gradually filled up with cheap, vulgar buildings built in great haste. Little by little, paradisiac and deserted spots had been transformed into masses of disordered buildings constructed willy-nilly. Far from improving, the situation worsened year after year. Degradation was added to degradation, denying the system time to regenerate.

Meditating on this situation and observing how dry-land farmers let the earth rest between harvests, or how lumberjacks plan the felling of the forest in such a way that it can recover, I wondered: would it be feasible to design a holiday complex that disappeared without a trace at the end of the tourist season, in a way that the next year it could be situated in a different, faraway place, and then return to its original site a year after that?

With all these prior conditioning factors, I had started to design a holiday complex whose buildings would not even need a structure. What better and cheaper construction material for such a purpose than air? That way we would not need to transport the most cumbersome and heaviest parts of our buildings.

These details, sparsely sketched in small drawings that depicted giant bubbles mixed in with pine groves and all kinds of nature on the beach’s edge, served as a basis for my proposal to the so-called Ad Hoc Committee.

Q. How could its construction be made viable on such a tight budget?

PP. My idea, following on from my prior experiences, was that we needed to pour all our efforts in a single direction, resolving everything with the same material.

Fernando and Carlos had contacted the Aiscondel plastics company, which at that time, just as ecology was starting to be discussed, saw the opportunity of enhancing plastic, raising it to the highest rank as “protective”.

We used the cheapest plastic on the market and I spent a month doing trials. As we couldn’t weld it, I invented a four-layered joint with a resistance just 15% less than that of a weld, but with the advantage that if you made a mistake, it wouldn’t be burned and you wouldn’t have to throw the piece away. The staples allowed for errors, they adjusted on their own.

Q. The Instant City must also have helped similar projects emerge.

PP. Well, when the meetings in Pamplona were held, I set up a spectacular contraption, with the largest possible size for the vaults. Being inside that was incredible!

Q. Now it’s in museums and is even interpreted as a work of art…

PP. It wasn’t produced as a work of art, but as a cheap and easy solution for accommodation…

Q. In contrast, in the case of Ponsatí…

PP. Ponsatí’s work is basically artistic, if there was any technical part it was responding to concerns that the installation would not break. In the Instant City there was no design, even in the colours… zero artistic intervention.

Q. In that project, the architect is simply someone who gives instructions so that the user ends up shaping the architecture.

PP. I am in favour of modular architecture: as an architect you simply provide a puzzle. I have various designs for dwellings under the motto “one house-one inhabitant”, using aircraft and boat technology. That kind of home can cost just 11,000 euros, like a car! But there needs to be a change in mindset, in the form of production, etc., and that is highly complicated.

Q. You are usually described as utopian yet in contrast, much of what you have been explaining responds to perfectly real problems… is changing people’s norms and behaviour more utopian than the projects in themselves?

PP. Yes, in spite of the price! I thought I was the normal one, but in the end I find the behaviour of the world very strange.

Q. The Instant was published in many magazines, such as Bocaccio, where several photos by Miserachs appeared.

PP. Those village women had donned their Sunday best to go and see the Instant. They stood in front of the entrance, looking at each other. As they had to adopt a certain posture to enter, they blushed, they made gestures, they looked at each other, laughed and then started to whirl around and around, and their skirts lifted up, like in a traditional dance. It was a beautiful sight. They did it in involuntarily. They got nervous and nothing else occurred to them than to start turning round and round, and the process was repeated again. Subconsciously they were aware that in that entrance to the Instant, there was something rather erotic and strange. It was an entrance which one had to squeeze through, so it was like a birth. By entering that way, people changed their attitude. Inside, they did things that outside they would never have dreamed of doing […].

: Interview with José Miguel de Prada Poole. El País 28.03.2011 Patricia Gosálvez.

Arquitecto de burbujas y arcoíris
La vanguardia permanente de las obras efímeras de Prada Poole

En la foto de 1969 el joven barbudo que está sentado dentro de la burbuja parece melancólico. "No creo", dice el protagonista, José Miguel Prada Poole, "estaría pensando". El arquitecto recibe risueño, verborreico y aún barbudo en su estudio, decorado con un montón de mariposas azules. No hemos podido quedar in situ en una de sus obras. "¡Pero si de lo mío ya no queda nada!", es su argumento. Lo dice sin pena. Cree que la arquitectura debe tener fecha de caducidad. Defiende lo efímero, lo perecedero, "lo que no deja huella".

La cúpula plástica desmontable de la foto, o "el chisme de burbujas", como se refiere a ella el arquitecto, duró siete días inflada en el paseo de la Castellana. Era un experimento para la feria industrial Expoplástica69. "Quería construir una estructura que aprendiese por sí misma a responder". Por ello le instaló un "ordenador fluido". Gracias a una serie de válvulas y tubitos, el cacharro debía reaccionar a un estímulo externo (como un pellizco). ¿Aprendió la burbuja? "¡Qué va a aprender! Para una sola cosa tardaba 35 años", se troncha el arquitecto.

Prada Poole ganó el Premio Nacional de Arquitectura en 1975, con solo 37 años. Desde entonces no ha dejado de mirar hacia delante y de ser incomprendido por ello. A falta de proyectos que sigan en pie, tiene el estudio lleno de fotos y planos de sus ideas. Algunas se construyeron, como el Hielotron de Sevilla (una pista de patinaje hinchable en cuyas cúpulas se proyectaban imágenes); otras no, como La plaza sin rastro, un proyecto para cubrir Colón bajo una carpa tensada y unos jardines. Todo el asunto era desmontable: "Ese ha sido siempre mi leitmotiv, no hay que dejar marcas que condicionen el futuro, hay que dar libertad para el cambio".

A Prada Poole le gusta inventar palabras. Edifusos: dícese de edificios difusos, flexibles, sin límites, que se ajustan a la vida. "Es todo lo contrario del 'mi casa mi castillo'; un hogar al que puedes ir añadiendo dormitorios, o llevarte un trozo si te quieres mudar, o lonchearlo si te divorcias", dice el arquitecto. Las viviendas tradicionales son para él muriendas: "Lo que heredas es el ataúd en el que murió tu padre, vivimos en tumbas", dice. "Se mueren antes los propietarios que las casas, se gasta más en rehabilitar edificios de lo que costaría empezar de cero, conservamos envoltorios inútiles".

Aunque le gustan las palabras, le fastidian las etiquetas. ¿Hippy? "Yo llevaba barba y hacía autoestop mucho antes de que se inventase el término". ¿Utópico? "Sí, pero de utopías realizables, todos mis proyectos están calculados para que funcionen". En su estudio tiene el de un arcoíris. Una estructura de policarbonato especular, un plástico que refleja la luz y pulveriza agua. Mediría 300 metros de diámetro y se podría apagar y encender. Hay hasta presupuesto: 198 millones de pesetas de 1987.

No es verdad que de lo suyo nada quede. Hasta el 29 de mayo se pueden ver algunas de sus leves obras que desaparecen en la exposición Efímeras habitables (Sala Arquería de Nuevos Ministerios). El doctorando Antonio Cobo está escribiendo una tesis sobre él ("tiene más adeptos entre los jóvenes", dice) y en la web www.pradapoole.com hay una extensa colección de su trabajo. Y luego está lo que todavía no ha inventado: sobre su mesa hay un ejemplar del libro de fotografías The big butt book (El gran libro de los culos), en el que busca inspiración para un nuevo proyecto. "¡Porque los culos son tecnologías hinchables!", dice el arquitecto de las estructuras neumáticas. "A veces estoy frente al ordenador y me da la risa pensando: hay que ver lo que se me acaba de ocurrir...".

: Interview with José Miguel de Prada Poole. El Cultural 10.01.2014. Inma E. Maluenda / Enrique Encabo

De Prada Poole
"Si tienes cabeza, mejor no dejar ni rastro"

Alejado de automatismos mediáticos, José Miguel de Prada Poole reivindica la arquitectura como mediadora de utopías. Premio Nacional en 1975, su inquietud por el alcance social, tecnológico y económico de su trabajo contrasta con su ausencia de pretensiones de posteridad. Visitar a Prada Poole supone advertir un descuido: el de las inmensas proyecciones de futuro que aún es capaz de ofrecer la disciplina.

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José Miguel de Prada Poole (Valladolid, 1938) abre la puerta de su estudio, un formidable laboratorio situado en una buhardilla del barrio de Arturo Soria, en Madrid. De figura escueta y pelo de arbusto, trabaja encaramado a este edificio -proyectado por él mismo en compañía de Ricardo Aroca, Emilia Bisquert y Carmen González Lobo- rodeado de maquetas, prototipos, cuadros, una canoa y una biblioteca en expansión: “Me he pasado la vida leyendo, no hago otra cosa; sin datos, un ordenador no es nada”. Prada Poole se hizo famoso a principios de los 70 por su frugal arquitectura neumática, con proyectos como el prototipo de viviendas Jonás (1970), la Instant City en Ibiza (1971), las gigantescas burbujas de los Encuentros de Pamplona (1972) o el Hielotrón de Sevilla (1973). Las publicaciones del momento lo situaban entre las estructuras desplegables de Emilio Pérez Piñero -autor del domo de vidrio del Teatro-Museo Dalí en Figueras- o los encofrados flexibles de Fisac. En su heterodoxia, Prada Poole puede alinearse con un arquetipo muy hispánico: el del pionero capaz de logros estratosféricos sin respaldo alguno; un inventor más preocupado por las implicaciones de su trabajo que por suscribir relamidas caligrafías edilicias. Antes hacer bien que quedar bien.

Al fondo de su taller, contra una pared, se apoya una maqueta del Palenque realizado para la Expo ?92 de Sevilla y demolido en 2007: “Fue una situación fea de mera especulación”, relata. “No supieron aprovechar un espacio público reutilizable al 100%”. Bajo el palio, los vaporizadores de agua aliviaban a los visitantes de los rigores de la canícula hispalense “como la nube que acompañó al pueblo de Israel en su éxodo por el desierto de Sinaí”, dice, orgulloso de haber popularizado ese sistema de refrigeración. “Cuando paseo en verano y veo esos ventiladores con agua en las terrazas, pienso en quién imaginará que eso lo hice yo...”. Quizá sea la única concesión a la nostalgia de toda la charla.

Bajo su aspecto amable, defiende con ferocidad la condición efímera de la arquitectura: “Raimund Abraham hablaba de ?construir para la eternidad' ¡Qué egolatría! Si tienes un poco de cabeza, es mejor no dejar ni rastro. En uno de mis primeros artículos, La arquitectura perecedera de las pompas de jabón (1968), defendía que ésta fuera ?como huellas de gaviotas en la arena', de las que no queda rastro tras la marea”. Su obsesión por lo fugaz se relaciona con la preocupación por el habitar que enhebra su trayectoria: “¿Quién tiene ahora un coche con más de diez años? Muy poca gente. Si sucediera también con las viviendas, serían incluso más baratas que los automóviles. Porque si a un coche le quitas el sistema de transmisión, las ruedas, el motor de combustión... vale dos perras. Hoy sigo trabajando en viviendas que no se construyan con ladrillo; estoy desarrollando un prototipo -se vuelve hacia las pantallas de su ordenador- para construirlas con la tecnología salvaje de la industria del automóvil: ¡serían muy baratas!”.

El arquitecto relata su abandono de las prácticas convencionales a finales de los setenta como una conversión à la Pablo de Tarso: “Llevé a mi hijo a visitar una obra de unas viviendas económicas en Leganés. Mientras las recorríamos, mi chaval miraba a todas partes. Yo pensaba: ?este ya ha caído arquitecto'. De repente, se paró y me dijo: ?papá, ¿por qué estáis tirando este edificio?'. Me giré y, efectivamente, todo estaba lleno de escombros, ladrillos cortados y tirados por ahí. Al día siguiente, me puse en el acceso a la obra con una libreta: por cada camión que entraba de material salía otro de escombros. Aquello no tenía ningún sentido. Además, si pensamos en el tiempo que cuesta poner cada ladrillo (pongamos 20 segundos) y lo multiplicamos por el número necesario para levantar un edificio, vemos que, inevitablemente, se tarda muchísimo... Entonces cerré el garito y me fui a investigar con una beca Fulbright al MIT (Massachusetts Institute of Technology), en Boston. Hasta hoy no he vuelto a tocar uno”.

Prada Poole aterrizó en Estados Unidos durante los primeros ochenta con un prolongado currículum en el desarrollo de arquitecturas atípicas, como la mencionada Instant City en Ibiza, un ensamblaje de gusanos neumáticos realizado en 1971 con motivo del VII Congreso del International Council of Societies of Industrial Design (ICSID). Esta jaima hinchable hizo las veces de campamento para los estudiantes que asistían al congreso: “¡Pero si solo era una cosa hecha con grapas y tijeras para ayudarles! No tenían dinero porque se lo habían gastado todo en promoción -a mí siempre me han encargado cosas por ser muy barato-. Carlos Ferrater, uno de esos estudiantes, habló con una empresa de plásticos para que nos dieran gratis el material. Lo conseguimos con plástico para flotadores, tras algunos ensayos en el laboratorio de tejidos de la Escuela de Caminos”. Así rememora el espíritu de hippismo tardío y cultura colaborativa que rodeó el tejido de la carpa: “Vinieron unos belgas que eran tremendos, iban allí como a un festival; pero un grupito de seis o siete estudiantes catalanes de arquitectura empezó a poner orden. Uno enseñaba a grapar a cuatro y, una vez que sabían hacerlo con soltura, tenían la obligación de enseñar a otros cuatro. Al cabo de un día, ya había 60 personas grapando”.

La transmisión del conocimiento ha marcado su trayectoria, bien como profesor de la Escuela Técnica Superior de Arquitectura de Madrid, donde mantiene un cargo emérito, o como impulsor de talleres en los que continúa testando prototipos. El último, una reedición de la Instant en Aarhus (Dinamarca), junto a Antonio Cobo e Izabela Wieczorek: “Me gusta mucho el contacto con la gente joven. Quizá gracias a ellos la sociedad pueda cambiar de línea”. En un momento en que se esgrimen fatigosas moralinas protagonizadas por lo sostenible y lo austero, pudiera pensarse que el ejemplo de Prada Poole es más pertinente que nunca. Se interesó con acierto visionario -en España antes que nadie- en temas que, con el tiempo, han sido aprovechados por otros para hacer caja o exhibir conciencias blanqueadas: la ecología, la construcción ligera, la vivienda de emergencia. Pero su mirada no es autocomplaciente y, en lugar de consignar sus logros, como buen idealista, se preocupa más por el paso siguiente que por la meta en sí. Constructor del aire, las burbujas de Prada Poole no están infladas de humo, sino henchidas de ideas.